Filipinas dice que un barco de la guardia costera y un barco de suministros chocaron con barcos chinos frente a la costa en disputa.

Un alto funcionario de defensa filipino dijo a The Associated Press que no hubo heridos entre los miembros de la tripulación filipina y que se estaba realizando una evaluación de los daños a ambos barcos.

El funcionario dijo que los dos incidentes cerca de Thomas Shoal, el segundo de los repetidos intentos de China de aislar un puesto avanzado en alta mar de Filipinas, podrían haber sido peores si los barcos no hubieran podido alejarse de los barcos chinos. El funcionario habló bajo condición de anonimato porque no estaba autorizado a discutir el asunto públicamente.

Los crecientes reclamos territoriales de China en el Mar de China Meridional, incluidas las islas frente a la costa de Filipinas, han aumentado las tensiones y han puesto en la contienda al antiguo aliado de Filipinas en el tratado, Estados Unidos.

Usó las iniciales del nombre formal de China, República Popular China, y el nombre de Filipinas para el segundo Thomas Shoal. Añadió que Washington apoya a sus aliados para defender la soberanía de Filipinas y apoyar una región del Indo-Pacífico libre y abierta.

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La guardia costera china dijo que los barcos filipinos «invadieron» aguas chinas «sin autorización» a pesar de las repetidas advertencias por radio, lo que llevó a sus barcos a detenerlos. Acusó a barcos filipinos de provocar las colisiones.

«La conducta de la parte filipina viola gravemente las normas internacionales para evitar conflictos en el mar y amenaza la seguridad de la navegación de nuestros barcos», dijo la guardia costera china en un comunicado publicado en su sitio web.

Los funcionarios chinos dijeron que detendrían los barcos filipinos que transportaban materiales «ilegales de construcción».

Un grupo de trabajo del gobierno filipino que se ocupa del Mar de China Meridional dijo que los enfrentamientos ocurrieron cuando dos barcos de suministro filipinos escoltados por dos barcos de la guardia costera filipina se dirigían a entregar alimentos y otros suministros a un puesto militar bajo bloqueo chino.

Dijo que las acciones de los barcos chinos estaban en «total desprecio de la Carta de las Naciones Unidas, la Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar» y las normas internacionales que previenen colisiones marítimas.

Los enfrentamientos fueron frecuentes cuando los barcos filipinos entregaban suministros a la armada filipina y a los marineros estacionados en la costa en disputa. Pero esta es la primera vez que funcionarios filipinos informan que sus barcos han sido atacados por barcos chinos.

En el pasado, los funcionarios chinos han restado importancia a la afirmación de Beijing de que los barcos chinos que hacen cumplir sus reivindicaciones territoriales son en realidad barcos paramilitares disfrazados de barcos pesqueros.

A pesar de los esfuerzos chinos, uno de los dos barcos pudo maniobrar y entregar suministros a una pequeña tripulación estacionada a bordo de la fragata PRP Sierra Madre, dijo el grupo de trabajo.

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El Mar de China Meridional es una de las rutas comerciales más transitadas del mundo. Las disputas involucran a China, Filipinas, Vietnam, Malasia, Taiwán y Brunei, y se consideran un punto crítico en una delicada falla de rivalidad entre Estados Unidos y China en la región.

A principios de agosto, un barco de la guardia costera china utilizó cañones de agua en uno de los dos barcos de suministro filipinos para evitar que el segundo se acercara a Thomas Shoal. Esto enfureció al presidente Ferdinand Marcos Jr. y llevó al Departamento de Asuntos Exteriores en Manila a convocar al embajador chino y emitir una protesta enérgica.

Washington reaccionó renovando su advertencia de que estaba obligado a proteger a Filipinas como aliado del tratado.

El Ministerio de Asuntos Exteriores de China acusó a Washington de «amenazar a China» al plantear la perspectiva de implementar el Tratado de Defensa Mutua entre Estados Unidos y Filipinas. Beijing ha advertido repetidamente a Estados Unidos que no intervenga en conflictos regionales.

«Su repetición y escalada son alarmantes y muy preocupantes», dijo Luc Veron, embajador de la Unión Europea en Manila. La UE se suma a Filipinas para «pedir el pleno cumplimiento del derecho internacional en el Mar de China Meridional».

Convención de las Naciones Unidas sobre el Derecho del Mar de 2016 Un laudo arbitral establecido en virtud de la convención invalidó los reclamos de Beijing sobre casi todo el Mar Meridional de China por motivos históricos. China, que se negó a participar en el arbitraje solicitado por Filipinas, rechazó la decisión y continúa desafiándola.

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El periodista de Associated Press Huizhong Wu en Bangkok contribuyó a este informe.

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